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让藤校招生官致电感谢、横扫申请的个人文书,到底有何秘诀?

本次比赛以“China to the world”为主题,希望通过比赛这一形式,倾听学生在疫情当下的故事、对中国和世界的思考,旨在培养慎思明辨、懂得表达、崇尚理性,具有世界公民意识和未来领袖气质的青年学生


为了帮助大家更好地准备比赛,NSDA China连续两周邀请海外名师,为大家带来了演讲与写作的公益讲座。演讲讲座回顾请戳:揭秘十四大演讲技巧,助你做一场纯正地道的美式演讲!


上周的讲座中,英语学术和创意写作专家Rebecca Wallace-Segall为我们带来了超多记叙文和文书写作干货。


Rebecca是儿童创意写作非盈利机构Writopia Lab创始人,也是英语学术和创意写作专家,文章曾多次刊登在《华尔街日报》、《赫芬顿邮报》等极具影响力的媒体上。


在美国,为何记叙文远比小说更畅销?

如何享受写作,从中获得乐趣?

藤校文书需要怎样的写作技巧?

如何写出一篇令招生官眼前一亮、难以忘怀的文书?

……


一小时的讲座中,Rebecca详细讲解了我们在记叙文和文书写作中遇到的问题和误区,很有实操性。一起来回顾下她的讲座精华吧!





1

记叙文与个人文书有何区别?


在你的生活和学业中,一定会遇到各种不同类型的写作,其中有一类很容易混淆。首先,我们来明确一下不同文体的概念。


01
Memoir(记叙文)


Memoir其实是法语,意即英语中的memory,它基于我们每个人的回忆。很多人常常把memoir与另外两种文体混淆。


第一,memoir不是自传。自传讲述的是名人的一生,事无巨细地记录下他成长的每一个细节,以便世人理解他们。


第二,memoir也不是日记。日记是从非常个人的角度记录一整天遇到的事情,不考虑写作技巧,甚至往往不希望会有读者。


Memoir介乎两者之间,通常是作者在成长经历中比较深刻的个人故事。比如你因为家人的批评而与他们针锋相对,但藉由此契机,你开始审视自身的问题,由此对家庭、文化和公众有了更深刻的思考和理解。


总的来说,memoir记录的是你在日常生活中经历和成长的重要时刻,需要精雕细琢,能引发人的思考,让读者有所收获。


02
Personal Essay(个人文书)



Personal Essay与memoir的相似之处在于文中一定会记录关于个人成长的故事,但其最终目的是要展现你对政治、社会结构的深刻思考,并用思考来影响这个世界,帮助公众加深对社会结构和政治现实的理解。从一点上来说,memoir则更私人化,关注的是个体的成长。



2

在美国,记叙文远比小说更畅销


介绍完memoir和personal essay的区别之后,很多人可能会觉得复杂,听起来令人望而生畏。


但其实当你坐下来开始写作,就能理解其中的乐趣了。哪怕你写的是一生中遇到最艰难痛苦的事情,写作也会使你有所释然。


有研究证实,叙事疗法(narrative therapy)对人的创伤修复具有医学价值。写作时,你的心律会下降,自我意识会增强,内心也会重拾希望。


此外,写作也是一个思考和反思自我的过程,你的情感与智力都会得到提升。而不论读者是读到哭泣,还是引发思考,甚至反驳你、与你辩论,那都是其价值所在。

 

有一个有趣的现象:几乎每年,在美国的图书市场中,memoir都比小说更畅销。为什么呢?


首先,我们都爱读这些精心设计的故事,就像小说一样。我们被作者拉入故事中,或受触动,或感惊奇,或思考深远……从这一点上来说,memoir与小说无异。


但memoir更直接地引人思考,或者说它就是为了引发思考而创作的。


举个例子,我最近读了一本书,是作者长期与酗酒抗争,最终成功戒酒的过程。


这本书让我开始以一种全新的方式理解了我的家人,帮我了解他们正在经历的事情和心路历程。我因此变得更有同理心,而非轻易评断他人。我们之间的关系也更加紧密了。对于有些人来说,这本书也许还能帮他们解决相同的酗酒问题。


所以,阅读memoir不仅是一种娱乐,也是我们理解他人和这个世界的一种途径。


再说到personal essay,这类文章通常发表在优秀的报刊上,比如纽约时报、《纽约客》,或是一些文学杂志和书籍上。


比如我这些天读到一位护士写的personal essay,让我直接了解了目前新冠疫情期间护士在医院正在经历什么,医院需要哪些帮助……所以虽然它也是关于个人的故事,但最终让读者广博见闻,并积极参与到世界的运转中去。



3

怎样写出抓人眼球的好故事?


首先,你可以以令人惊讶的场景和充满疑问的角色来开篇。


举个例子。我读到过一位申请者的college essay,写得非常之漂亮,他后来成功录取了一所藤校。


文章的开篇场景是法庭上,他的父亲被判入狱。当时年仅九岁的他非常难过。这一场景感情充沛,满是冲击和疑问。我读到这里便产生了诸多好奇:发生了什么,他父亲做了什么,这个男孩还好吗,这将如何影响现在的他,以及他为什么要告诉我这个故事?……


作者无需立即回答我的疑问,他只需要描述法庭上的那一幕——他伤心地握着父亲的手,与他道别。完成场景的描写后,他才写出这背后的故事,然后开始理性分析这段经历对他的生活产生了怎样的影响及反思。


从后文我知道,他因此成了青年社区中非常活跃的成员,从高中开始就与警察一起引导那些从事非法活动的年轻男生回归正轨。


文章最后,以他和父亲的另一个场景收尾。作者经历了长达10年之久的情感转变,从开始的不安和害怕,到后来开始帮助这个世界上的其他人。


这便是一个非常流畅的写作框架。大家在写personal essay的时候,不妨以与家人或其他任何人的交谈场景开篇,而整篇文章的重点就从这一场景生发开来。

   

另外,写作时一定要记得五种感官细节——声音、视线、气味,味觉和触感。如果你将这五种感官融入文章,读者就会被带入你的世界。


比如气味其实是具有很强的情感表现力的,当你描述一种气味,读者就会与你置身一处。在那位申请者的essay中,他就描述了他在法庭闻到的气味、目光所及的环境,甚至桌子的触感,我们在阅读时仿佛也置身法庭,对他的痛苦感同身受。


很多时候,你无需赘述你的感情,在你的描述中读者自会体会。


而加上后文的分析之后,整篇essay传达给招生官信息就是:这位学生很诚实,有强烈的自我认识,善于深度思考,并积极付诸行动;他既然在过去的人生中战胜了各种困难,那么他在大学中也会有所成就。大学当然乐于吸纳如此聪慧的学生。

       

所以写文书时,不要光写自己是个怎样的人,也不要秀你的技能和学术有多好,而是要通过故事和思考来展现你自己。



4

让招生官难以忘怀的申请文书

       

大家最关心的话题应该是,college essay写什么?先从我印象最深的两篇文书说起——


Rachel是我的学生,她写了一首诗来描述自己与母亲的关系,题目叫做Mother Bakes an Apple Cake。这首诗写得极其优美,展现了母女关系的复杂性,传达了极为丰富的内核。我一读到便爱上了这首诗。


后来她在申请大学的时候十分纠结,不知道该写什么。于是我建议她把这首诗发给大学。最终,她录取了耶鲁大学,招生官还特意在回信说他们很喜欢这首诗。


还有Teddy,她写的是我我读过最喜欢的申请文书之一。他的行文则比较工整,参考了上文我提到的结构。


开篇场景是他的父母和邻居在停车场打架,背景故事写到这位邻居是宗教徒,而他和父母虽然与邻居是同一宗教种族,却都是无神论者,因此他们在很多事情上冲突不断。


然而在最后一幕中,Teddy被邀请到邻居家吃饭,在交谈中他意识到虽然他不信仰宗教,但自己却与宗教的历史和文化密不可分……这是一篇非常感人的文章,写得也很优美。

   

后来,Teddy从大学招生处收到了这封回信,内容如上。他最终决定去了斯坦福大学


还有一名叫Nathan的学生,写的主题是“成为一名失败者”。说实话读到他的初稿时我笑了,甚至不知道他是否是认真的。


他的文书是以这样一个场景开始的:当父母和朋友问起他的课外活动时,他沮丧地说,我什么活动都没参加,课外就只是做作业而已。然后他讲述了尝试过各种活动但都不喜欢于是放弃的经历。他的行文非常幽默,态度又非常坦诚。


故事的最后,他终于明白了自己想做什么——他发现自己对写作的热情,并在校内创办了一个写作俱乐部。最终他选择了Hampshire college,一所文理学院,还接到了来自招生办的电话,称赞他文章的有趣和新奇。


值得一提的是,以上这些文章都收到了来自招生官的感谢信、邮件或电话。他们都说,我必须停下手头一切事情来谢谢你的分享。


所以,“写什么”的问题不言自明——


申请文书是向招生官展现你的人格、个性、自我意识和深度的机会。但具体要以什么方式来写,全取决于你想要传达什么。


说到底,没人想读千篇一律的东西,所有人都希望感受到出其不意。招生官也是如此,如果你与他们分享生活的真实片段和深度思考,就很可能脱颖而出。


5

如何在写作之路上“升级”?

       

大家都听说过,阅读会帮你成为更好的写作者。没错,为了内化语言,我们确实需要大量阅读。但是,单凭阅读还不足以有让你成为作家的魔力。


成为作家只有一个关键因素,就是练习。任何艺术都是如此。


在一般认知中,如果你学乐器,就要先模仿大师的演奏。然而到了写作,人们却都说,不要模仿。


在我读研究生的时候,一位教授颠覆了这种说法。他对我说:Rebecca,如果你喜欢一位作家的创作风格,你就应该去模仿他,试试看这种风格带给你的感受。


在他的建议下,我开始练习用不同作家的风格写作。最终,这使我大获裨益。

           

那么,除了不同风格的模仿,你还能如何练习?


我总结了一个框架,大家可以照着这个框架来练习。先选择一个你生活中比较重要的时刻,以此场景作为开篇来写。写完一个时刻再写一个,如此练手。




最终,你一定会找到自己的写作风格,并成为一个“升级版”的思考者与写作者。


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